Benfeitor político de Nova Orleans acusado de fraude | Tribunais


Quando agentes do FBI invadiram um hotel-mansão no Lower Garden District no ano passado, isso causou repercussões nos círculos políticos de Nova Orleans.

O proprietário da Magnolia Mansion, o ex-boxeador profissional Fouad Zeton, era um arrecadador de fundos político confiável para autoridades e juízes da cidade, ajudando vários a vencer as eleições na noite e aparecendo no palco para comemorar.

Na quinta-feira, Zeton foi indiciado em um tribunal federal em Nova Orleans, acusado de conspiração para cometer fraude eletrônica em conexão com a operação de junho de 2021, confirmou seu advogado, David Courcelle.

Outro alvo possível no caso é um oficial do Departamento de Polícia de Nova Orleans, Christian Claus, disseram fontes familiarizadas com a investigação. Claus foi anteriormente colocado em serviço administrativo devido a uma investigação federal que os policiais de Nova Orleans se recusaram a descrever.

Os investigadores também estão investigando se um avaliador de arte de outro estado ajudou a realizar a suposta fraude, segundo fontes familiarizadas com o caso.

O advogado Billy Gibbens confirmou que representa Claus, mas se recusou a comentar os acontecimentos de quinta-feira.

Entre os itens em que os federais se concentraram na invasão da mansão estavam várias pinturas de Zeton, Zeton reconheceu. Segundo fontes, a investigação se concentra em uma suposta fraude para registrar falsas reivindicações de seguro sobre pinturas que nunca foram roubadas.

Zeton se recusou a comentar a acusação quando contatado na quinta-feira por telefone.

“Sou um lutador. Sou o campeão. Nunca serei chamado de rato”, disse ele. “A Justiça irá prevalecer.”

Em uma breve entrevista por telefone no início deste ano, no entanto, ele reconheceu que os agentes do FBI o questionaram sobre a obra de arte. No entanto, ele afirmou, “nada aconteceu”.

“Nunca juntei dinheiro. A reclamação nunca foi feita”, disse.

Zeton se recusou a falar sobre as pinturas ou o caso federal em detalhes na época, mas afirmou que o FBI falhou em uma busca por um jogo político mais amplo.

“Eu não sou o peixe grande. Não faço ideia de quem é o peixe grande, mas não sou eu”, disse. “Isso não tem nada a ver com arte.”

Zeton parecia lamentar seus muitos anos como um fazedor de chuva político, ajudando a inchar os gatinhos de campanha de, entre outros, o prefeito LaToya Cantrell, a juíza do distrito civil Ellen Hazeur e o juiz do tribunal municipal Paul Sens.

Freqüentemente, vinha de contribuições, diretas ou em espécie, da Magnolia Mansion, o hotel que Zeton possui nas ruas Jackson e Prytania.

Magnolia Mansion já foi palco de frequentes eventos políticos ou culturais. Notavelmente, dias antes da invasão do FBI, Cantrell apresentou o trompetista de jazz condenado Irvin Mayfield em uma apresentação na Magnolia Mansion.

Ladeado por Zeton no palco, Cantrell pediu apoio a Mayfield, descrevendo-o como “um verdadeiro filho da cidade”. Na época, Mayfield aguardava a sentença depois de se declarar culpado e admitir ter desviado US$ 1,3 milhão da New Orleans Public Library Foundation.

“Ela é uma boa prefeita. Ela está fazendo um bom trabalho”, disse Zeton no início deste ano. “O prefeito não é meu inimigo. Eu a considero uma amiga.”

Zeton disse que o FBI “me fez muitas perguntas” que ele respondeu, mas que não tinha nada para fornecer.

“Não sou um rato, não sou um delator e não vou fazer uma falsa acusação contra nenhum político”, disse ele.

Zeton, que também é dono da Dante’s Pizza na St. Peter Street, lutou como boxeador amador na Síria antes de vir para os Estados Unidos e entrar no ramo da construção. Ele testemunhou em um depoimento de 2009 sobre uma disputa civil com os inquilinos da mansão na época.

Ele lutou como meio-pesado como profissional e tem entre seus amigos o ex-campeão peso-pesado Evander Holyfield. Zeton disse que foi sparring de Holyfield por 20 anos.

Seu filho, Fouad Zeton Jr., morreu em um tiroteio em 2018 do lado de fora de um bar na Decatur Street.

Politicamente, Zeton afirmou que seu apoio aos candidatos se limitava a fornecer a mansão da Prytania Street para eventos políticos.

“Eu ajudo com minha casa”, disse ele. “Eu chamo de minha casa. Minha segunda casa.”

Zeton recentemente conseguiu despejar inquilinos da propriedade da mansão após uma briga de anos.

“Fouad é um lutador. Ele é um ex-campeão e vai superar isso”, disse Courcelle.

-O redator Gordon Russell contribuiu para este relatório.





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