Cão de Guarda: Ex-chefe do Interior Zinke mentiu durante investigação do cassino | 406 Política


MATTHEW DALY e TOM KUGLIN Associated Press e Montana State News Bureau

WASHINGTON – O ex-secretário do Interior Ryan Zinke mentiu para os investigadores sobre conversas que teve com lobistas, legisladores e outras autoridades sobre uma oferta de duas tribos indígenas para operar um cassino em Connecticut, disse o órgão de vigilância interno do departamento na quarta-feira.

Zinke, agora o candidato republicano a um novo assento na Câmara no oeste de Montana, fez declarações aos investigadores “com a intenção geral de enganá-los”, disse um relatório do inspetor-geral Mark Greenblatt. Zinke atuou anteriormente como representante geral de Montana, vencendo reeleição em 2016 antes de sua nomeação para o Interior pelo ex-presidente Donald Trump.

Tanto Zinke quanto seu ex-chefe de gabinete, Scott Hommel, “apresentaram uma versão imprecisa das circunstâncias em que (Interior) tomou decisões importantes” sobre o projeto do cassino, segundo o relatório. “Como resultado, concluímos que o secretário Zinke e (Hommel) não cumpriram seu dever de sinceridade quando questionados.”

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Uma carta do advogado de Zinke, incluída no relatório, disse que a conclusão de que Zinke não tinha sinceridade era “errada e sem mérito”.

Zinke foi acusado de agir de forma imprópria em um pedido das tribos Mashantucket Pequot e Mohegan em Connecticut para abrir um cassino em terras não-tribais em East Windsor, Connecticut. O pedido exigia aprovação federal. O local proposto ficava perto de um cassino planejado pela MGM Resorts, com sede em Las Vegas, nas proximidades de Springfield, Massachusetts. O cassino MGM foi inaugurado em 2018.

Zinke não aprovou ou rejeitou o pedido das tribos, enviando-o de volta às tribos em setembro de 2017. A falta de ação levou a uma investigação federal de ética, uma das várias contra Zinke, que atuou como secretário do Interior de março de 2017 a janeiro de 2019 .

O estado de Connecticut e as tribos entraram com uma ação em 2017, alegando que influência política imprópria e indevida, inclusive da MGM, estava por trás da decisão de não assinar os acordos.

Entre aqueles com quem Zinke conversou durante suas deliberações estava o então senador. Dean Heller, R-Nevada, que disse aos investigadores que pediu a Zinke que não aprovasse o pedido das tribos. Heller disse acreditar que Zinke não tinha autoridade sobre o projeto porque os jogos não ocorreriam em terras tribais. Ele também disse que representantes da MGM explicaram a ele como a aprovação do pedido permitiria que as tribos abrissem um cassino a apenas 13 milhas de distância – e em concorrência direta – do local de Springfield.

Tanto Zinke quanto a MGM negaram qualquer irregularidade. Em uma entrevista de 2019 à Associated Press, Zinke também negou relatos de que ele pode ter mentido ao inspetor geral do Interior, dizendo que foi questionado duas vezes sobre a decisão do cassino e foi sincero nas duas vezes.

Zinke disse repetidamente aos investigadores que sua decisão de não agir a pedido das tribos foi baseada em conselhos de advogados do Interior. Ele também descartou os esforços dos lobistas do cassino para influenciar uma decisão, dizendo que foi aconselhado a não falar com eles.

Quando entrevistados pelos investigadores, os advogados da agência negaram fornecer essa opinião e disseram que apoiavam a aprovação de acordo com a lei aplicável. Os investigadores também dizem que entrevistas, textos e e-mails mostram um esforço mais amplo dos lobistas, que incluiu vários contatos com Zinke e outros funcionários que buscavam a negação do pedido das tribos.

Em comentários aos investigadores, Zinke chamou o momento do relatório – menos de três meses antes da eleição de novembro – “perturbador e impróprio”. Ele pediu que a divulgação do relatório fosse adiada até depois da eleição, um pedido que Greenblatt negou.

Em uma carta de 3 de agosto do escritório de advocacia Schertler, Onorato, Mead & Sears, o advogado de Zinke chamou o relatório do IG de “distorcido e enganoso” e disse que “não esclarece que o secretário Zinke não adotou a posição de nenhum lobista a favor ou contra o projeto (casino).” O nome do advogado é redigido no relatório do IG.

A campanha de Zinke encaminhou perguntas do Montana State News Bureau para a carta dos advogados.

As críticas sobre as ações de Zinke no Interior têm sido predominantes de seus oponentes em sua disputa pela cadeira no Congresso ocidental de Montana. Uma investigação separada divulgada em fevereiro descobriu que Zinke usou indevidamente sua posição oficial e não cumpriu as obrigações éticas relacionadas ao seu envolvimento com uma fundação em um projeto em Whitefish. O relatório também descobriu que ele não cumpriu totalmente quando questionado por autoridades de ética. Zinke chamou essa investigação de um trabalho de sucesso político.

Ele prevaleceu por pouco em uma primária republicana de cinco vias em junho, com os outros republicanos atacando o tempo de Zinke como secretário e a renúncia após várias investigações éticas, incluindo viagens e gastos.

O lançamento de quarta-feira atraiu uma resposta de Monica Tranel, oponente democrata de Zinke nas eleições de novembro, chamando-o de mais uma evidência de sua “trilha de corrupção e mentiras crônicas”.

“Enquanto viajo pelo distrito, um dos refrões mais comuns que ouço é que os eleitores querem alguém no Congresso em quem possam confiar”, disse Tranel em um comunicado. “Com base em suas ações, está claro que não podemos confiar em Ryan Zinke”.

As tribos de Connecticut finalmente decidiram deixar de lado os planos para o cassino de propriedade conjunta, citando a necessidade de se concentrar em seus dois cassinos existentes que foram duramente atingidos pela pandemia de coronavírus.

As conclusões do inspetor geral foram encaminhadas ao Departamento de Justiça dos EUA, que se recusou a processar em ambos os casos.

A escritora da Associated Press Susan Haigh em Hartford, Connecticut, contribuiu para este relatório.



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