Jackpot Justice +20: Impacto da reforma de responsabilidade civil no Mississippi | Política e notícias do Mississippi


Nas próximas semanas, o Y’all Politics compartilhará entrevistas e artigos relacionados à aprovação da reforma de responsabilidade civil que ocorreu há 20 anos na sessão especial mais longa da história do Mississippi.

Y’all Politics conversará com os principais atores daquela sessão especial de 2002 e dos anos seguintes, descrevendo o impacto da reforma de responsabilidade civil na comunidade jurídica e na política do Mississippi nesta série que estamos chamando de “Jackpot Justice +20”.

Governador Ronnie Musgrove

Vinte anos atrás, durante o café da manhã, o então governador Ronnie Musgrove disse a um grupo de advogados que há muito apoiavam suas campanhas e as campanhas de seus companheiros democratas do Mississippi que ele convocaria uma sessão especial do Legislativo para aprovar uma reforma de responsabilidade civil. A pressão para fazer isso, Musgrove diria mais tarde, era muito grande.

O que aconteceria então, apesar das objeções expressas na sala naquela manhã, mudou a face da política do Mississippi, e talvez a comunidade jurídica, mais do que qualquer outra ação já tomada pelo Legislativo.

Ao longo dos anos, os advogados de julgamento conseguiram arrecadar milhões de dólares em acordos usando o sistema judicial de maneiras inovadoras em casos de danos pessoais contra hospitais, indústrias e empresas de todos os tamanhos. Danos pessoais e danos em massa eram um grande negócio, tanto que o estado era conhecido em toda a América por sua “justiça do jackpot”.

Vários desses advogados de julgamento tornaram-se inimaginavelmente ricos, politicamente poderosos e nacionalmente famosos – alguns até infames – ao longo dos anos, nomes como Dickie Scruggs, Joey Langston e Paul Minor. Quase todos os advogados de julgamento na época arrecadaram fundos e doaram generosamente aos democratas e às causas do Partido Democrata em todo o Mississippi, efetivamente vendendo sua influência nos níveis estadual e local para manter o estado favoravelmente azul e aumentar seus resultados com relativa facilidade. Ser um advogado de julgamento tornou-se sinônimo de ser um democrata.

No entanto, os tempos estavam mudando. Após grandes pagamentos de casos de amianto no final dos anos 1980 e início dos anos 1990 e lobby de responsabilidade do produto da indústria do tabaco em 1992 e 1993, o Legislativo do Mississippi adotou uma versão de reforma de responsabilidade civil que abordava as leis de danos pessoais, mas a legislação de 1993 não conseguiu limitar o júri prêmios a um reclamante. Na época, foi anunciado como um compromisso entre o negócio e os interesses jurídicos especiais.

No entanto, os advogados de julgamento continuaram a manipular o sistema e capitalizar as leis frouxas do Mississippi, dando-lhes ainda mais vitórias em dólares e grandes pagamentos multimilionários. Talvez o mais conhecido desses casos tenha sido o caso do Big Tobacco, que até se tornou um filme de Hollywood com Al Pacino e Russell Crowe em 1999. Essas vitórias no tribunal permitiram que os advogados continuassem a financiar democratas simpatizantes em todo o estado, entre eles, ex-procurador-geral Mike Moore e Musgrove.

Musgrove seria o amigo dos advogados de julgamento na Mansão do Governador. Ele próprio advogado, Musgrove foi senador estadual e depois vice-governador. Sua eleição para governador em 1999 foi a eleição mais apertada na história do Mississippi, pois nem ele nem o republicano Mike Parker conquistaram a maioria do voto popular. A lei estadual determinava, na época, que a decisão final fosse tomada pela Câmara dos Deputados. A maioria democrata na Câmara, apoiada em grande parte pelo comitê de ação política dos advogados de julgamento, rapidamente apresentou Musgrove e seus doadores de advogados de julgamento comemoraram.

Então, quando Musgrove chamou seus amigos advogados de julgamento naquela manhã de 23 de agosto de 2002, pouco mais de um ano antes da próxima eleição estadual, para contar a eles sobre sua decisão de convocar uma sessão especial para adotar a reforma da responsabilidade civil de forma mais substantiva maneira que tentou uma década antes, os advogados de julgamento não podiam acreditar que o governador democrata que eles haviam apoiado cederia e perturbaria sua máquina política.

Mas Musgrove estava certo. Os ventos contrários políticos ficaram muito fortes para não adotar a legislação. O ambiente médico e de negócios do Mississippi foi visto como o mais hostil do país ao ser processado. Os investidores estavam receosos de se estabelecer no Mississippi. Os médicos se recusavam a tratar os advogados de julgamento e suas famílias. Os hospitais temiam perder seus funcionários e ter que fechar instalações ou reduzir o atendimento. Os empresários estavam em guerra em todas as partes do estado, preocupados se uma queda de um cliente significaria que eles perderiam seus meios de subsistência. Até mesmo o ex-presidente George W. Bush falou sobre a necessidade de reforma de responsabilidade civil no estado em uma visita naquele verão de 2002.

O que se seguiu quando o governador Musgrove convocou os legisladores foi uma sessão especial de oitenta e três dias, a mais longa da história do estado, que produziu um clima médico e de negócios mais estável no estado que acalmou os temores. Também minou permanentemente a principal fonte de financiamento para os democratas no Mississippi, restringindo grandes pagamentos para advogados de julgamento, os principais contribuintes do Partido Democrata, e solidificou o apoio republicano dentro da comunidade empresarial, apoio que continua até hoje.

Isso não significa que Musgrove, por sua vez, não tenha se esforçado ao máximo para capturar o apoio dos negócios e fazer uma boa cara após a votação. Ele fez. Ao assinar o projeto de lei, ele foi citado no LA Times dizendo: “O que assinamos é algo que dará condições justas e equitativas ao nosso sistema no Mississippi … Uma mensagem foi enviada ao resto do mundo sobre fazer negócios no Mississippi. Este é um bom lugar para fazer negócios.”

Mas não foi suficiente, e os advogados de julgamento e sua base democrata não estavam acreditando.

“Reforma é um nome impróprio”, disse David Baria, presidente da Associação de Advogados de Julgamento do Mississippi e eventual senador e representante estadual democrata ao LA Times após a aprovação da reforma de responsabilidade civil. “Limpar indenizações punitivas é dizer às corporações americanas que elas podem ferir ou matar pessoas e serem menos responsáveis ​​do que na maioria dos estados deste país.”

Baria continuou dizendo que o Legislativo falou e disse aos cidadãos que “é mais importante tornar o Mississippi favorável aos negócios do que torná-lo um lugar onde as empresas sejam responsáveis”.

Verdade seja dita, aquela fatídica reunião de café da manhã convocada por Musgrove foi o começo do fim para o Partido Democrata do Mississippi. O resultado da aprovação da reforma de responsabilidade civil seria mais perdas eleitorais dos democratas do Mississippi para os republicanos em 2003 do que em qualquer ciclo desde a Reconstrução. Vinte anos depois, os democratas ainda não se recuperaram.

Governador Haley Barbour

Em 2003, um filho nativo de Yazoo City que havia se destacado na política nacional republicana voltaria para casa para desafiar Musgrove para governador. Embora um pacote de reforma de responsabilidade civil tenha sido aprovado pela legislatura no outono de 2002, Haley Barbour o tornou um tema principal em sua campanha de 2003, dizendo que o estado precisava ir mais longe para proteger médicos, hospitais, empresas e indústrias. Essa mensagem continuou a ressoar com os eleitores.

Os eleitores do Mississippi agora vincularam permanentemente os advogados de defesa aos democratas, de maneira semelhante aos sindicatos trabalhistas e aos sindicatos de professores. A mensagem emperrou. Musgrove, o titular democrata que convocou aquela sessão especial de 2002, não viu nenhuma vantagem política na aprovação da reforma de responsabilidade civil; se alguma coisa, os democratas se afastaram dele. Barbour venceria Musgrove com folga em novembro de 2003, vencendo por 53% a 46%, estabelecendo uma corrida de vinte anos para os republicanos como presidente-executivo do estado.

Barbour, o novo governador republicano, seria empossado em janeiro de 2004 e apenas alguns meses depois convocaria uma sessão especial para aprovar outra rodada de legislação de reforma de responsabilidade civil, solidificando ainda mais o fim do controle dos advogados sobre o sistema legal e política do Mississipi.

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Y’all Politics estará compartilhando uma conversa com os autores Andy Taggart e Jere Nash, que escreveram “Mississippi Politics: The Struggle for Power, 1976-2006”, no qual grande parte deste artigo se baseia com sua permissão. Você pode encontrar a segunda edição de seu livro para compra na Amazon aqui.



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