O Futuro da Religião no Metaverso


(Iryna Veklich/Getty Images)

TCada empresa está investindo no metaverso e reconhecendo cada vez mais que as comunidades religiosas, algumas que já se reúnem em realidade virtual, terão um papel fundamental no futuro digital. Muitas questões permanecem, no entanto, se esse relacionamento será bom para as próprias comunidades religiosas ou apenas priorizará os lucros por meio do engajamento a qualquer custo.

O metaverso é um mundo virtual imersivo onde as pessoas podem interagir umas com as outras. Ele abrange empresas, aplicativos e jogos e visa mudar a forma como interagimos com a própria tecnologia. Os defensores do metaverso desejam enfatizar sua capacidade de reorganizar o mundo em algo que realmente combina o virtual e o físico; eles enfatizam o potencial do metaverso de conter economias inteiras e de ser “interoperável” ao permitir que as pessoas se movam sem problemas, com o mesmo avatar ou itens, em vários espaços pertencentes a diferentes empresas.

Em outubro de 2021, o Facebook foi renomeado e renomeado como Meta, significando outra mudança de uma das cinco grandes empresas de tecnologia para se concentrar na construção do metaverso. No início daquele ano, Zuckerberg falou sobre por que ele vê o metaverso como o próximo grande desenvolvimento da internet: “Você pode pensar no metaverso como uma internet incorporada, onde em vez de apenas visualizar o conteúdo – você está nele”.

No ano passado, Meta também contou O jornal New York Times sobre os estudos que a empresa havia realizado com as comunidades da igreja a partir de 2017, aprendendo como as comunidades de fé aproveitam plataformas como o Facebook para reunir pessoas e pensando em como desenvolver potencialmente esse relacionamento. De acordo com este relatório, o objetivo da Meta é “tornar-se o lar virtual da comunidade religiosa”, e a empresa “quer que igrejas, mesquitas, sinagogas e outros incorporem sua vida religiosa em sua plataforma”. Refletindo uma tendência maior, muitas instituições – incluindo religiosas – estão se interessando pelas possibilidades do metaverso e, com esse interesse, o aumento da formalização e da monetização provavelmente seguirá.

A igreja virtual não substituirá totalmente o culto presencial tão cedo, mas os benefícios de ter uma presença e infraestrutura online foram evidentes durante a pandemia de Covid-19. As comunidades de fé já estavam se reunindo nos tipos de ambientes virtuais que comporiam o metaverso, e a pandemia aumentou a popularidade das igrejas existentes do metaverso, como The Robloxian Christians.

Em 2011, uma criança de Tacoma, Washington, chamada Daniel Herron, iniciou uma igreja no Roblox, um jogo gratuito voltado principalmente para crianças e adolescentes. Fundado por Herron quando ele tinha 11 anos, The Robloxian Christians começou inicialmente como um espaço para os jogadores cristãos do Roblox se reunirem e interagirem, e esse espaço se transformou em uma igreja totalmente dentro do jogo com quatro cultos por semana e mais de 53.000 membros do Roblox.

Como um jogo que também é uma plataforma de criação de jogos, o Roblox permite que os usuários criem seus próprios espaços e convidem as pessoas a interagir com eles. Em seus primeiros meses de jogo, Herron experimentou cafés e castelos interativos, mas queria projetar um mundo que não apenas convidasse os cristãos a participar, mas também a engajar sua fé.

Os Cristãos Robloxianos eram uma extensão da fé da vida real de Herron. Como membro ativo de uma igreja presbiteriana, Herron incluiu elementos familiares, como estudos bíblicos, cultos de quarta-feira à noite e afins. Mas, ao mesmo tempo, ele foi capaz de estabelecer uma comunidade cristã que nunca teria sido possível, encorajada ou mesmo permitida pela denominação PC (EUA) por causa de sua idade. Atualmente, os cristãos robloxianos permanecem não denominacionais e operam mais como um coletivo do que uma igreja tradicional com responsabilidade perante algum corpo governante maior. As comunidades do metaverso geralmente permitem que grupos religiosos desvinculados de denominações tradicionais se reúnam com pouca ou nenhuma supervisão, permitindo que uma maior diversidade de pessoas lidere e se reúna.

VR Church é outra comunidade religiosa que se encontra no metaverso. Iniciada em 2016, a VR Church se reúne no AltspaceVR, uma plataforma social de realidade virtual que foi adquirida pela Microsoft em 2017. De acordo com o site da igreja, seu fundador e bispo DJ Soto era originalmente pastor em uma megaigreja na Pensilvânia antes de sair e decidir plantar uma igreja virtual. A VR Church não é afiliada a nenhuma denominação e tem uma declaração de crenças minimalista: um Credo dos Apóstolos alterado e alguns princípios listados em seu site.

Soto inicialmente deixou sua posição anterior com a ideia de plantar uma igreja no mundo físico, mas depois de experimentar um fone de ouvido Oculus (Oculus foi comprado pelo Facebook em 2014) e AltspaceVR, ele plantou uma igreja em realidade virtual. A igreja cresceu constantemente e explodiu em popularidade durante o início da pandemia do COVID-19. Ele agora hospeda reuniões semanais com até 200 participantes. De acordo com um relatório, a igreja também ordenou outros ministros e batizou pessoas que não podem sair de suas casas.

“As pessoas veem o que estamos fazendo e pensam que é inovador, mas acreditamos que mais tarde eles entenderão como está reformando o cenário do cristianismo”, Soto me disse por e-mail.

A VR Church se orgulha de alcançar pessoas que não podem ir à igreja por causa de deficiências ou doenças crônicas. De acordo com o site da VR Church, um de seus anciãos tem uma condição autoimune e permanece principalmente em casa. Pastorear na Igreja VR, diz seu perfil, lhe permitiu a bênção de uma “família VR”. Além de abrir espaços para pessoas com deficiência e imunocomprometidos liderarem e vivenciarem a comunidade, a Igreja VR não tradicional também permite interpretações criativas de textos e rituais cristãos. O batismo pode acontecer em um lago glacial em um mundo digital completamente fabricado. Uma paisagem inteira pode ser usada para ilustrar versículos da Bíblia e os participantes podem passear e explorar a interpretação das escrituras.

A VR Church se expandiu recentemente com uma “planta de igreja virtual” chamada MMO Church, que ocorre nos videogames Rust e Final Fantasy 14. Os jogos Massively Multiplayer Online (MMO) permitem que um grande número de jogadores se encontre no mesmo servidor e interaja com um outro. Neste caso, a MMO Church estabelece um ponto de encontro em um servidor e os jogadores aparecem dentro do MMO e participam da igreja lá com seus próprios personagens escolhidos. Em vez de plantar uma igreja em outros estados ou cidades, a VR Church planta igrejas em outros jogos.

As comunidades religiosas que se reúnem em realidade virtual não se limitam ao cristianismo. De acordo com a publicação Avançar, uma sinagoga nos arredores de Chicago chamada Am Shalom decidiu presentear sua equipe com fones de ouvido VR, usar US$ 10.000 em criptomoeda para comprar terrenos em um mundo virtual e começar a construir uma sinagoga virtual. A Meta também recentemente fez parceria com criadores muçulmanos durante o Ramadã e deu a eles óculos inteligentes Ray-Ban Stories que podiam registrar sua vida e observâncias durante o mês sagrado. A filmagem foi usada para criar um documentário imersivo sobre a experiência muçulmana negra para a Metaverse Culture Series.

EvolVR é outro grupo que se reúne no AltspaceVR e se descreve como uma comunidade espiritual que oferece meditação social em realidade virtual. O fundador Jeremy Nickel é um ministro ordenado na Unitarian Universalist Association que deixou uma comunidade física na Bay Area para formar o EvolVR em 2017. Em 2020, mais de 40.000 pessoas de 42 países participaram dos eventos do EvolVR.

Nickel vê o surgimento de comunidades religiosas e espirituais no metaverso como inevitável e postula que a verdadeira questão é como essas comunidades serão tratadas pelas empresas que possuem a infraestrutura.

“O metaverso não tem escolha”, Nickel me disse. “Onde quer que os humanos estejam, eles trazem essas questões e constroem essas comunidades. O que veremos são diferentes aspectos do metaverso fazendo as pazes com isso ou tornando mais difícil para as comunidades religiosas existirem ou prosperarem.”

Grupos religiosos encontraram e continuarão a encontrar maneiras de se encontrar no metaverso, o que explica por que empresas como a Meta estão interessadas em fazer parcerias – e monetizar – como as comunidades religiosas usam suas plataformas de mídia.

A VR Church teve experiências positivas com o Meta e seu pastor agradece sua atenção e apoio. “Eles têm, em nossa experiência, mais apoiado nosso trabalho do que as comunidades físicas da igreja”, disse Soto.

Mas outros líderes religiosos continuam céticos em relação a Meta. Nickel prevê que as grandes empresas de tecnologia provavelmente se concentrarão mais em comunidades “mainstream” do que em comunidades como a dele e tem preocupações sobre as prioridades que elas trarão para gerar lucros.

“Grandes entidades poderosas que tentam falar com muitas pessoas geralmente vão para a cama com grandes instituições religiosas”, disse Nickel. “Será ótimo para as instituições religiosas e ajudará a trazê-las para um novo espaço, mas o que realmente me interessa é a espiritualidade e o movimento da alma, e não acho que seja bom para isso.”

A tensão entre uma empresa de tecnologia e uma comunidade espiritual é aquela que muitas comunidades religiosas terão que navegar à medida que as empresas continuam a crescer no metaverso. No ano passado, a EvolVR foi adquirida pela TRIPP, uma empresa que produz um aplicativo de meditação VR, e a Nickel teve que navegar em perguntas sobre as prioridades da EvolVR, já que é uma empresa de tecnologia com fins lucrativos.

Para Nickel, foi encorajador ver que a CEO do TRIPP, Nanea Reeves, tinha sua própria prática de meditação. Depois de fazer perguntas e ver como os lucros ditavam e não as escolhas e valores da empresa, ele acreditava que a EvolVR poderia encontrar um lar frutífero na TRIPP que não os obrigasse a comprometer seus valores. Nickel viu uma parceria frutífera que daria ao EvolVR mais recursos para perseguir seu objetivo de fornecer santuários em todo o metaverso para as pessoas buscarem o crescimento espiritual através da meditação e outras práticas.

As comunidades religiosas têm sido atores-chave na reunião de pessoas ao longo da história. Portanto, não é surpresa que as comunidades religiosas tenham se envolvido no desenvolvimento de usos para o metaverso. Ao mesmo tempo, a questão de quem possui a infraestrutura necessária para atender e crescer em mundos virtuais gera preocupações. Grandes conglomerados de tecnologia como o Meta priorizam os lucros por meio de engajamento, assinatura e anúncios, e a vitalidade de uma comunidade religiosa provavelmente não será um fator determinante para a tomada de decisões. O crescimento do metaverso também poderia amplificar a violência e a radicalização. Dadas as preocupações sobre as plataformas do Meta encorajando as pessoas ao extremismo, o metaverso pode levar a comunidades religiosas mais nacionalistas e extremistas jorrando e se alimentando de desinformação.

Se o metaverso é o futuro, a vida religiosa robusta certamente continuará a crescer dentro dele. Empresas como a Meta estão interessadas em criar parcerias com comunidades religiosas para garantir que futuras inovações comunitárias estejam ocorrendo em sua plataforma e para seu lucro. O que isso significa para as próprias comunidades de fé, no entanto, continua a ser visto.

Chris Karnadi é escritor e editor baseado em Washington, DC Ele cobre raça e gênero na indústria cultural, e seus textos podem ser encontrados em Ardósia, Polígono, e outros lugares. Você pode segui-lo no Twitter em @chriskarnadi.





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