O republicano Chris Jacobs abraçou o controle de armas. Isso encerrou sua carreira política.


Rep. Chris Jacobs (RN.Y.) deixa o Capitólio depois de votar no Capitólio.  (Foto de Demetrius Freeman/The Washington Post)
Rep. Chris Jacobs (RN.Y.) deixa o Capitólio depois de votar no Capitólio. (Demetrius Freeman/The Washington Post)

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BUFFALO – De pé em um púlpito no final de maio, o deputado Chris Jacobs (RN.Y.) tirou um pedaço de papel do bolso interno de sua jaqueta azul escura.

Ele não havia discutido o que estava prestes a fazer com ninguém – nem com sua equipe e nem com sua esposa.

Jacobs começou a falar rapidamente, com convicção. Na esteira dos tiroteios em massa em Buffalo e Uvalde, Texas, ele apoiaria a proibição de armas de assalto e revistas de alta capacidade, disse ele. Ele também pressionaria para aumentar a idade mínima para comprar certas armas para 21 anos.

Depois, Jacobs ligou para um líder republicano sênior em Nova York. Jacobs agradeceu-lhe por seu apoio ao longo dos anos e depois disse, meio de brincadeira: “Acho que acabei de cometer suicídio político”.

Jacobs, um membro de primeiro mandato do Congresso que representa um distrito perto de Buffalo, se tornaria um conto preventivo sobre a política de armas no Partido Republicano. Autoridades que endossaram Jacobs retiraram seu apoio rapidamente. Grupos de defesa das armas o acusaram de traição. Donald Trump Jr. disse Jacobs “cedeu aos ladrões de armas”.

Uma semana depois de sua entrevista coletiva, Jacobs anunciou que não buscaria a reeleição.

Em uma entrevista recente em seu escritório distrital em Williamsville, NY, Jacobs disse que não se arrependia de sua mudança de opinião, embora se sentisse mal por enganar seus colegas.

“Alguém disse: ‘Chris, é um perfil de coragem’”, lembrou. “E eu disse: ‘Bem, também é um perfil de desemprego.’ ”

Jacobs, 55, representa um tipo cada vez mais raro de político – moderado em ideologia e disposto a mudar de ideia. Ele criticou ambas as partes por impor a conformidade em suas fileiras. “Você não pode se desviar de uma ortodoxia”, disse ele. Para os republicanos, essa questão são as armas, disse ele, e para os democratas, é o aborto.

A bomba política de Jacobs pode ser atribuída, em parte, a seus laços profundos com Buffalo. Embora Jacobs tenha nascido em Nova York, onde seu pai trabalhava como médico, ele passou a maior parte de sua vida na segunda maior cidade do estado, às margens do Lago Erie.

Ele pertence a uma das famílias mais proeminentes de Buffalo, conhecida por sua riqueza e mentalidade cívica. Seu tio, Jeremy Jacobs Sr., é o presidente bilionário da Delaware North, uma concessão esportiva e um negócio de cassinos.

Em 14 de maio, Jacobs estava com sua família – sua esposa, Martina, suas duas filhas pequenas e sua mãe – assistindo a uma apresentação de “Willy Wonka e a Fábrica de Chocolate” na escola de seu sobrinho, a cerca de 1,6 km do supermercado Tops. O escritório de sua imobiliária está ainda mais próximo do mercado.

Ele estava saindo da apresentação quando soube do ataque racista no supermercado. “Foi um sábado lindo”, disse ele. “E então eu recebi a mensagem – essa coisa terrível, inimaginável e maligna aconteceu.”

No dia seguinte, Jacobs ligou para Kinzer Pointer, um pastor no East Side de Buffalo que ele conhece há quase duas décadas. Os homens se conheceram quando estavam concorrendo a vagas no conselho escolar de Buffalo em 2004. Eles passaram semanas juntos coletando assinaturas ao ar livre no clima frio de fevereiro, disse Pointer.

Os dois amigos conversaram por mais de uma hora. Uma das 10 vítimas, Katherine Massey, era presença constante nas reuniões do conselho escolar. Eles falaram sobre o sofrimento na comunidade e o que poderia ser feito. Pointer disse que pediu a Jacobs que apoie as restrições às armas, com uma ressalva importante. “Se você fizer isso”, Pointer disse a ele, “você será crucificado”. No final da conversa, Pointer fez uma oração.

Cinco dias depois, Jacobs leu os nomes das vítimas de Buffalo no plenário da Câmara, dizendo: “Pensei em pouco mais desde que essa carnificina ocorreu”.

Mais tarde, as pessoas perguntaram a Pointer se ele estava surpreso que Jacobs desafiasse a posição de seu partido sobre armas. “Eu simplesmente disse não”, disse Pointer. “Esse é o Chris Jacobs que eu conheço.”

O East Side de Buffalo era um deserto gastronômico. O tiroteio piorou as coisas.

Quando jovem, Jacobs deixou Buffalo para estudar história no Boston College. Ele passou vários anos em Washington trabalhando para Jack Kemp, então secretário de Habitação e Desenvolvimento Urbano do presidente George HW Bush.

Quando Jacobs voltou para casa para a faculdade de direito, ele se registrou brevemente como democrata, frustrado porque os republicanos não estavam fazendo mais para alcançar os eleitores das minorias.

Ele mudou seu registro do partido de volta para republicano alguns anos depois, tendo concluído que as políticas democráticas fomentavam a dependência em vez do empoderamento.

Jacobs atuou no conselho escolar de Buffalo por sete anos, fundou uma das primeiras escolas charter da cidade e ajudou a iniciar uma instituição de caridade que concede bolsas de estudo a crianças de baixa renda para frequentar escolas particulares.

Ele ganhou a eleição como Erie County Clerk, o primeiro republicano a ocupar o cargo em 40 anos e um papel que lhe deu a responsabilidade de emitir licenças de porte de armas. Em seguida, tornou-se senador do estado de Nova York.

Em 2020, ele concorreu ao Congresso com o apoio do presidente Donald Trump, vencendo uma eleição especial para substituir o republicano Chris Collins, que renunciou em meio a um escândalo. O Comitê Republicano de Nova York identificou Jacobs como uma “estrela em ascensão”.

Em uma entrevista recente ao Buffalo News, Jacobs elogiou parte do histórico de Trump como presidente, mas disse que Trump “perdeu a cabeça” após a eleição de 2020.

Embora Jacobs não seja dono de armas, ele se considera um forte defensor da Segunda Emenda. Como Erie County Clerk, ele trabalhou para agilizar o processo de concessão de licenças de armas. Enquanto estava no Congresso, ele co-patrocinou projetos de lei que teriam enfraquecido as rígidas leis de armas de Nova York. Ele foi repetidamente endossado por grupos de direitos de armas, incluindo a National Rifle Association.

Após o tiroteio em Buffalo, ele começou a conversar com defensores dos direitos das armas que ele admirava. Mas suas razões para rejeitar as restrições às armas de fogo soaram cada vez mais vazias, disse Jacobs. A relutância em considerar as medidas de controle de armas como uma forma de evitar tiroteios em massa não é “intelectualmente honesta”, disse ele.

Enquanto lutava com o que fazer, Jacobs lembrou-se de uma interação que teve com um eleitor do lado de fora de uma seção eleitoral quando estava concorrendo ao Senado do estado de Nova York. Uma mãe foi até ele e disse: “Apenas nos mantenha seguros”. Isso ficou com ele, disse ele.

Dez dias após o tiroteio em Buffalo, um atirador matou 19 crianças e dois professores em uma escola primária no Texas. Naquela noite, Jacobs olhou para suas duas filhas – 3 anos e seis meses – enquanto dormiam. Eles poderiam estar naquela sala de aula, ele pensou.

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Quando Jacobs anunciou abruptamente seu apoio às medidas de controle de armas três dias depois, as autoridades republicanas ficaram perplexas. Ralph Lorigo, presidente do Partido Conservador do Condado de Erie, que apoia os candidatos republicanos, convocou Jacobs ao seu gabinete.

Por causa do processo de redistritamento de Nova York, Jacobs estava concorrendo em um eleitorado recém-formado que se inclinava ainda mais para os republicanos. A maioria das pessoas no distrito “tem uma arma no armário”, disse Lorigo. Falar sobre a proibição de armas de assalto é um “não-começo”.

Um alto funcionário republicano, que falou sob condição de anonimato para falar com franqueza, disse estar “completamente perplexo” com o anúncio de Jacobs. O funcionário disse que sua candidatura em um distrito conservador “tornou-se inviável”.

Grupos de direitos das armas ficaram furiosos. O líder de um grupo chamou Jacobs de “trabalhador traidor” e prometeu “ir atrás dele com força e rapidez”. O número de celular pessoal de Jacobs foi tornado público, e ele recebeu mensagens iradas pedindo que ele se demitisse.

Jacobs afirma que ele pode ter se defendido de um desafio primário, mas desistiu para evitar transformar a corrida em um referendo divisivo sobre armas. Em vez disso, Jacobs quer construir a confiança nas comunidades onde as armas são um modo de vida – confiar que restrições razoáveis ​​às armas de fogo são possíveis sem “eviscerar” os direitos dos proprietários de armas.

Alguns de seus eleitores acham que ele deveria ter se candidatado. No início de julho, Jacobs e sua esposa se encontraram com veteranos da Guerra do Vietnã e suas famílias no American Legion Post 431 em Springville, NY, uma cidade de 4.000 pessoas 30 milhas ao sul de Buffalo.

Otis Jones, um dos veteranos homenageados na cerimônia, ficou desapontado ao saber que Jacobs estava encerrando sua candidatura à reeleição. “Se você acredita em algo, você luta até o fim”, disse Jones. “Você não se curva porque as probabilidades estão contra você.”

Anthony Gioia, um arrecadador de fundos republicano e ex-embaixador em Malta que conhece Jacobs e sua família há anos, expressou consternação com a forma como Jacobs se tornou radioativo em seu partido.

“Você teria pensado que ele cometeu assassinato capital ou algo assim, que ele ousaria dizer que deveria haver algum controle sobre as armas”, disse Gioia. “Sou republicano, mas não sou um defensor total da NRA.”

Jacobs foi fiel à sua palavra. Em junho, ele foi um dos cinco únicos republicanos a votar em uma medida que proibiria a venda de revistas de alta capacidade e aumentaria a idade mínima para comprar uma arma semiautomática para 21 anos. O projeto fracassou no Senado. Jacobs também apoiou a legislação bipartidária histórica que foi aprovada no mês passado, fazendo mudanças modestas nas verificações de antecedentes.

Juntamente com dois democratas, Jacobs introduziu uma medida para restringir a venda de coletes à prova de balas. O projeto de lei tem o nome de Aaron Salter, o segurança do supermercado em Buffalo, cujos tiros foram bloqueados pela armadura do atirador. Salter foi morto no massacre.

Quando o mandato de Jacobs terminar em janeiro, ele retornará à sua empresa imobiliária. Ele adorava o serviço público, disse ele, e ansiava pela perspectiva de trabalhar com uma maioria republicana no Congresso.

“Às vezes, há decisões em que você precisa se posicionar”, disse ele. “E eu senti que este era um.”

Justin Sondel contribuiu para este relatório.





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