Para onde foram todas as refinarias? Como as políticas energéticas estão desencorajando investimentos críticos



Emily Pickrell, UH Energy Scholar



Um verão de US $ 5 por galão de gás tornou o negócio de refinaria uma proposta muito lucrativa, pelo menos no curto prazo.

No entanto, embora a demanda tenha sido apertada, as preocupações com as mudanças climáticas e o retrocesso social contra os combustíveis fósseis dificultaram a construção de novas refinarias, mesmo com o crescimento da demanda internacional e dos EUA por produtos refinados.

O futuro incerto da gasolina nas discussões políticas de hoje é uma das razões para a falta de investimento, mesmo no recente clima de preço da gasolina de US$ 5 ou mais.

Iniciativas como a meta do governo de Biden de que os veículos elétricos representem 50% das vendas de automóveis até 2030 pouco contribuíram para dissipar essa incerteza.

Até agora, a produção de gasolina permaneceu estável. Nos primeiros seis meses de 2022, os EUA produziram 19 milhões de barris de produtos refinados por dia, segundo dados da US Energy Information Administration. Isso é um pouco acima da média de 18,6 milhões de barris por dia em 2021.

No entanto, os preços ainda deram errado no início deste verão. A recuperação do crescimento de viagens pós-pandemia aumentou a demanda internacional por gasolina e produtos relacionados. Diante de um boicote ao petróleo russo, o desequilíbrio entre oferta e demanda pressionou os preços para cima.

A capacidade dos EUA para atender a essa crescente demanda é limitada. Refinarias custam bilhões para serem construídas ou adaptadas para expansão. No atual ambiente de alto preço do gás, eles são vacas leiteiras. No entanto, quando os preços da gasolina estão baixos, como foi o caso há apenas dois anos, eles têm margens de lucro muito pequenas.

“A verdadeira questão para as refinarias agora é se devem investir bilhões de dólares para adaptá-las”, disse Paul Doucette, líder do programa de hidrogênio da Universidade de Houston e ex-executivo de transição energética e gerente geral da Baker Hughes.
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. “Você se pergunta, posso ganhar dinheiro nos próximos 40 anos? O mercado está lhe dizendo que os EVs estão se tornando mais populares, que a pressão para reduzir as emissões é mais severa, que os preços ou impostos do carbono podem chegar em um futuro próximo e que a comunidade de justiça ambiental pode não querer você lá”.

A Philadelphia Energy Solutions, por exemplo, tomou a decisão em 2019 de fechar sua operação de 335.000 barris por dia após um incêndio. Reparar a refinaria teria sido um grande investimento. Mas, ao mesmo tempo, a refinaria há muito era uma fonte de discórdia com os moradores locais. O pushback invariavelmente contribuiu para a decisão de fechar permanentemente a instalação.

A perda dessas refinarias teve um impacto cumulativo. Em 1982, havia 27 refinarias operando na Costa Leste com capacidade de 1,8 milhão de barris por dia. Em 2022, esse número diminuiu para sete instalações com capacidade de 800.000 barris por dia.

O mesmo padrão está ocorrendo em todo o país.

A refinaria da Shell em Convent, Louisiana, fechada em 2020, removeu outra capacidade de 211.146 b/d. O mesmo aconteceu com a refinaria de 161.000 barris por dia da Marathon em Martinez, Califórnia. E a refinaria HollyFrontier de 48.000 b/d em Cheyenne, Wyoming, a refinaria Western Refining de 27.000 b/d em Gallup, Novo México e a refinaria Dakota Prairie 19.000 b/d em Dickinson, Dakota do Norte.

E se as refinarias mais antigas estão fechando porque a economia não faz o investimento parecer valer a pena, novas refinarias não estão sendo construídas e não são construídas há várias décadas. O tremendo obstáculo para obter aprovação regulatória e ambiental aumenta o preço.

Um grande desafio é superar as ações judiciais que acompanham o processo de aprovação.

“Se eu estivesse tentando lançar uma granada para desacelerar uma nova refinaria ou uma grande expansão, procuraria aprovações federais que desencadeassem a exigência de preparar uma declaração de impacto ambiental”, disse Tracy Hester, professora de direito ambiental da Universidade de Centro Jurídico de Houston. “Mesmo que você não possa parar um projeto de refinaria completamente, você pode retardá-lo e efetivamente matá-lo com mil cortes de papel.”

A expansão planejada de US$ 3,8 bilhões de uma refinaria da BP Whiting em Indiana, por exemplo, encontrou oposição considerável do Conselho de Defesa de Recursos Nacionais e do Sierra Club, que processaram em conjunto a Agência de Proteção Ambiental dos EUA sobre como as emissões de material particulado seriam regulamentadas.

A pressão ambiental, como as metas de emissões, também está trabalhando para pressionar as empresas a reduzir suas frotas.

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por exemplo, já anunciou que fechará sua Refinaria de Houston em 2023, citando ‘metas de descarbonização’ como parte do motivo.

Isso não quer dizer que todas as preocupações ambientais sejam sem mérito.

A pressão local também veio de comunidades de cor. Historicamente, eles arcaram com uma parcela desproporcional dos danos ambientais causados ​​por refinarias e outras indústrias pesadas.

Muitas das objeções da comunidade às refinarias existentes estão enraizadas na discriminação ambiental histórica cujo impacto persiste até hoje.

Os negros americanos são 75% mais propensos do que outros americanos a viver em bairros adjacentes às refinarias, de acordo com um estudo da Clean Air Task Force e da National Association for the Advancement of Colored People.

E viver perto dos tipos de locais ambientalmente danificados que as refinarias podem criar pode reduzir em um ano ou mais a expectativa de vida, de acordo com um estudo de 2021 realizado por pesquisadores da Universidade de Houston que analisou o impacto dos locais do Superfund na expectativa de vida.

No entanto, a supervisão negligente dos regulamentos para as refinarias contribui para o problema. Na Filadélfia, a EPA descobriu que a refinaria não estava em conformidade com a Lei do Ar Limpo em nove dos últimos 12 trimestres até 2019 antes de seu fechamento, com penalidades relativamente pequenas.

O governo Biden reconheceu a necessidade de essas comunidades compartilharem os benefícios econômicos de projetos industriais pesados ​​com sua Iniciativa Justiça40, para pelo menos contrabalançar o alto preço que pagaram.

E como parte do esforço para a grande legislação climática de Biden, os principais membros do Congresso parecem ter se comprometido a aprovar uma legislação de reforma de permissões ainda este ano que pode beneficiar (e reduzir o custo de) novas refinarias.

É um começo, mas um pensamento mais lógico e colaborativo será necessário para todos os participantes, já que até 2040, os EVs ainda devem representar apenas cerca de um terço de todos os carros na estrada.

Tudo isso significa que as refinarias serão necessárias nos próximos anos. O que também é necessário é uma supervisão regulatória ambiental vigorosa e um processo de licenciamento razoável, para que as refinarias e as comunidades tenham uma opinião justa sobre o que podem esperar.


Emily Pickrell é um veterano repórter de energia, com mais de 12 anos de experiência cobrindo tudo, desde campos de petróleo até políticas de água industrial e as últimas leis mexicanas sobre mudanças climáticas. Emily fez reportagens sobre questões de energia nos Estados Unidos, México e Reino Unido. Antes do jornalismo, Emily trabalhou como analista de políticas para o US Government Accountability Office e como auditora da organização internacional de ajuda CAR

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A UH Energy é o centro da Universidade de Houston para educação em energia, pesquisa e incubação de tecnologia, trabalhando para moldar o futuro da energia e criar novas abordagens de negócios no setor de energia.



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