Parceria inovadora para Petersburgo não deve ser julgada pela política


Poucas cidades têm impulsionadores tão efusivos quanto Yvette Robinson de Petersburgo. O morador de longa data compareceu a parceria única e abrangente desta semana anúncio do governador Glenn Youngkin e do prefeito de Petersburgo Samuel Parham para fortalecer a comunidade em dificuldades.

Robinson ficou tão empolgada com o anúncio que queria que TODOS soubessem que era hora de abandonar a negatividade e trabalhar juntos pelo lugar que ela chama de lar desde o final dos anos 1960, quando se matriculou na Virginia State University.

“Precisamos parar com o ceticismo”, Robinson, 72, me disse na quinta-feira, relatando a combinação de grupos governamentais, religiosos e comunitários que se reuniram para o evento carregado de simbolismo. Centenas de pessoas compareceram.

“Acho que as pessoas têm esse sentimento de desespero”, acrescentou ela, “mas, como diz o Bom Livro, há esperança”.

Youngkin, juntamente com vários de seus secretários de gabinete, e Parham aumentaram essa esperança. Eles anunciaram dezenas de iniciativas para ajudar esta cidade de 33.000 habitantes.

É um lugar assolado pela violência, pobreza, métricas de saúde do fundo do poço e poucos empregos bem remunerados. Cerca de 20.000 pessoas, ou quase dois terços, estão em assistência pública, o prefeito me disse. A pobreza dificulta o que Petersburgo pode gerar em impostos.

Essa rara parceria cidade-estado surgiu de várias discussões entre Youngkin, um republicano, e Parham, um democrata, sobre a cidade a cerca de 32 quilômetros ao sul de Richmond. Parham me disse que essas conversas começaram depois que ele entrou em contato com Youngkin logo depois que este assumiu o cargo em janeiro.

Youngkin disse esta semana que os dois “se deram bem” enquanto inicialmente discutiam vacinas e resultados de saúde.

Desde então, disse Parham na quinta-feira, ele conversou com funcionários do governo todas as semanas. Essa entrada provou ser valiosa para sua cidade majoritariamente negra.

Como assim? Petersburg tentou anteriormente garantir quantias substanciais de dinheiro do Estado para atualizar a instalação de água e esgoto de Poor Creek, disse Parham, mas as autoridades sempre falharam. Este ano, a cidade ganhou mais de $ 29 milhões para fazer o trabalho.

A Pousada Ramada, uma “porta de entrada” para a cidade que tem sido uma monstruosidade após seu fechamento há uma década, foi abençoada este ano com um Alteração do orçamento estadual de US$ 2,6 milhões que vai ajudar a derrubá-lo. Não foi por acaso que um guindaste começou a derrubar partes do hotel no mesmo dia da apresentação da parceria.

Os críticos observaram, corretamente, que muitas dessas iniciativas e seus fluxos de financiamento já estavam em andamento, aprovados pela Assembleia Geral deste ano ou parte de projetos federais em andamento. É difícil avaliar o que realmente são dólares “adicionais”.

No entanto, isso não deve negar o burburinho e o otimismo da aliança recém-anunciada.

Outro fator: com pelo menos uma dúzia de vagas na polícia no departamento local, a Polícia Estadual da Virgínia patrulha as ruas da cidade há vários meses, ajudando a diminuir a violência armada e fornecendo “botas no chão em pontos quentes”, disse Parham. Comparado a dois meses antes do surto de recursos estaduais e federais, tiroteios caíram 12% e homicídios caíram 56%.

“Os cidadãos de Petersburgo estão em êxtase”, disse o prefeito.

O governador, aliás, disse que a parceria pode ser um programa piloto a ser utilizado em outras localidades. Posso imaginar algumas comunidades na Virgínia que levantariam a mão.

A política, obviamente, é parte integrante desse novo esforço. Youngkin chamou a atenção nacional por ganhar a cadeira de governador como um novato político. Ele tentou se rotular como alguém que pode atrair moderados – mesmo em nível nacional. Novos artigos alarde seu flerte presidencial e a especulação excitante acima dele.

Isso é uma isca e troca, no entanto, já que ele entrou nas guerras culturais em usando máscaras durante o COVID-19, teoria da raça crítica banida – mesmo quando não é ensinado em escolas públicas K-12 na comunidade – e sugeriu que precisa haver mais “integridade eleitoral”. (UMA auditoria estadual das eleições de 2020 produziu notas altas para precisão.)

O Washington Post observou que seu governo atraiu críticas por agitar a divisão racial, especialmente por sua cruzadas contra a “equidade” nos programas escolares.

A chamada “Parceria para Petersburgo”, então, é um ramo de oliveira para uma cidade majoritariamente negra que anseia por ajuda. É um lugar que lutou para sair do tatame por décadas.

Brown & Williamson fechou sua planta de processamento de tabaco lá em meados da década de 1980, levando consigo muitos empregos. Outros fabricantes também saíram. Cerca de 33% dos moradores da época tinham ligações com a indústria do tabaco, disse Parham, natural de Petersburgo.

A epidemia de crack causou estragos lá e em comunidades em todo o país. Um shopping local fechou no início dos anos 1990, cortando empregos e opções de varejo. Desastres naturais prejudicaram a cidade, incluindo um tornado mortal em 1993 que nivelou partes do centro da cidade.

Então o potencial golpe de misericórdia: Uma crise fiscal de longa duração veio à tona em 2016. Petersburg teve um déficit de US$ 12 milhões em seu orçamento operacional e gastou todas as suas reservas. A cidade quase faliue as autoridades consideraram cortar os serviços policiais e escolares.

Então-Gov. Terry McAuliffe instruiu o secretário de finanças do estado a revisar o livro-razão da capital da cidade. Uma reviravolta foi alcançada em 2020, em parte devido a melhores cobranças de impostos locais.

Moradores, empresários e outras pessoas que se preocupam com Petersburgo não têm certeza do que vão ganhar com a nova parceria. Eles descreveram emoções que variam de êxtase a cautela sobre o lançamento.

“Se a cidade não controlar a violência, muitas outras coisas serão irrelevantes”, disse Shahid Shabazz, natural de Petersburgo, ativista comunitário que possui uma barbearia na cidade e nas proximidades de Colonial Heights. Ele também dirige uma academia infantil.

“A falta de entretenimento para os jovens, parques e recreação” é outra desvantagem, acrescentou Shabazz. “Isso leva a tempo ocioso, desorientação.”

Barb Rudolph é ativista comunitária e cofundadora da “Clean Sweep Petersburg”, que luta pela transparência e responsabilidade no governo local. Ela acha que um “sentimento generalizado de impotência” entre os moradores impede a cidade.

No entanto, “estou encorajado pelo interesse e pelo fato de terem ido para o esforço, o estado e a cidade”, disse Rudolph, que mora aqui há 42 anos. “Eu não acho que é apenas para mostrar.”

Várias pessoas me disseram que não estão procurando por soluções rápidas. Eles disseram que quaisquer mudanças devem durar muito depois que Youngkin deixar o cargo de estado.

Acredito que ele e seus apoiadores considerarão o experimento de Petersburgo um sucesso – não importa a realidade no terreno. Os democratas levarão tiros.

Os apoiadores de Petersburgo não se importam. Eles estão olhando para os moradores e seus meios de subsistência. Eles querem uma melhoria consistente e duradoura.

“A medida do sucesso é a sustentabilidade… nem em seis meses, nem em um ano”, disse Shemicia Bowen, que foi criada em Petersburgo e é presidente do conselho da Urban League of Greater Richmond, uma entidade da parceria. “Não pode ser apenas um relâmpago em uma garrafa.”

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